Холодная зима 1812 года. Французы отступают. Великая армия по-прежнему полна сил, но уже не обладает той мощью, благодаря которой прошла пол-Европы. Ее солдаты ослаблены, дисциплина попрана и забыта. Русская армия, напротив, становится сильнее, чем в начале войны. Значительную роль в ее усилении играет партизанское движение. Многочисленные отряды действуют вместе с армией и в тылу врага. Все классы и сословия участвуют в борьбе с захватчиками – крестьяне, мещане, офицеры, принявшие на себя командование отдельными отрядами, и даже крестьянки.

На картине мы видим две противоборствующие стороны – французских солдат и русских партизан. Французы измотаны и деморализованы, они даже не стремятся оказывать сопротивление пленившим их крестьянам. Среди них кто-то старается теплее закутаться в одежду, кто-то прячет руки в карманы, кто-то просто бредет согнувшись. Они окружены взявшими их в плен партизанами, среди которых простые русские крестьяне, не только мужчины, но и женщины. Все они пошли в ополчение, дабы защитить свою землю от иностранных захватчиков.