События, которые художник изобразил на этом полотне, произошли 18 ноября под Красным. Французы из Смоленска выходили отдельными корпусами. По рассчетам Наполеона, каждый корпус в конце дневного перехода должен был прибыть в населенный пункт для расположения на квартирах: ночевка в биваках при минусовой температуре обернулась бы новыми потерями. Однако, такая рассредоточенность наполеоновских сил нарушила коммуникацию во время боевых действий. Корпус Нея только 17 ноября вышел из Смоленска. Прибыв на позиции под Красным, Ней попросту не знал, что корпус маршала Даву разбит. Полагая, что Даву находится сразу за позициями Милорадовича, Ней предпринимает штыковую атаку, чтобы совершить прорыв. Изначально атака идет успешно, но позже русские переходят в контрнаступление и обращают французов в бегство. Корпус Нея оказался загнанным в лес, между едва замерзшим Днепром и превосходящими их по численности русскими войсками. В такой безнадежной ситуации значительная часть солдат была готова сдаться. Однако сам маршал не допускал даже подобной мысли. Такие слова приписывают ему в той ситуации: "Продвигаться сквозь лес! Нет дорог? Продвигаться без дорог! Идти к Днепру и перейти через Днепр! Река еще не совсем замерзла? Замерзнет! Марш!" Три тысячи человек двинулись через замерзший Днепр. До Орши дошли лишь 800-900 бойцов. Корпус Нея прекратил свое существование.