Долгая четырехдневная битва вблизи от поселка Красный развернулась 15 ноября, когда русские войска настигли отступающую Великую армию. Вблизи от Красного встретились армии численностью около восьмидесяти тысяч каждая, но наполеоновские войска уже были крайне истощенными, среди них было множество раненых, кавалеристы лишились значительной части своих лошадей. Только гвардия сохранила силу и надлежащую дисциплину в полной мере. Большая же часть армии замерзала и испытывала голод и нужду, что лишало ее боеспособности.

С самого начала битвы французские войска встретили мощные удары со всех сторон от хорошо скоординированных русских войск. Войска генерала Тормасова отрезали дорогу отступления из Красного, Милорадович теснил противника с тыла, а отряд Голицына наносил удары в центре. Двигавшийся к Красному корпус Богарне был разбит отрядом Милорадовича. Остатки корпуса окольными путями, через леса, добирались до Красного.

Такая же участь постигла и корпус Даву, атакованный внезапно с тыла. В панике французы разбежались по лесам, побросав пушки, обозы и оружие. В такой страшной ситуации Наполеон готов был прибегнуть к ресурсу, который он использовал крайне редко – старая гвардия. Он вышел вперед, готовый принять командование со словами: "Довольно уже я был императором; пора снова быть генералом". Однако эта попытка уже не могла переломить ход сражения. 17 ноября Наполеон принимает решение отступать, что бы спасти оставшуюся часть армии. Многие раненые были брошены на холодной земле, многие из солдат в панике разбегались, либо бежали сдаваться в плен. Это был крах.