Предпоследний день пребывания наполеоновской армии в Смоленске во время отступления. Разоренный в начале войны город не может дать армии много. Лишь временное убежище. Солдаты расположены в разных частях города. На картине изображена действительность пребывания в городе. Многие умирают, замерзая, те, кто еще жив, пытаются согреться, как могут – закутавшись в плащ или разводя костер из деревянных обломков орудий. Часть солдат разбирают пушки, чтобы промыть их в водах Днепра. Даже в этих суровых условиях солдаты вынуждены исполнять свои обязанности. Так, французским солдатам предстоит провести еще два дня в Смоленске, после чего их ждет продолжение тяжелого отступления, которое унесет еще немало жизней.